El mundo está dividido en 24 zonas horarias, de 15 º de ancho cada una. El centro de la zona 0 pasa por el meridiano de Greenwich, por lo que también se llama meridiano de Greenwich (GMT) o, oficialmente, Hora universal cordinado (UTC). Desde esta zona hay zonas numeradas del 1 al 12 hacia el este de UTC y -1 a -12 hacia el oeste. La línea entre +12 y -12 es la línea de fecha internacional. Algunos países no siguen estrictamente el siguiente sistema recomendado y tienen su propia zona horaria (por ejemplo, la India tiene la zona horaria 5 h 30 min, mientras que Nepal ha 5h 45 min). Muchos países utilizan el horario de ahorro al inicio de la primavera.

Cada buque tiene su propia hora local. Normalmente es la misma que la hora del pais por donde el buque navega, pero cuando el bique navega entre los puertos de zona horaria diferente, el Capitán decide la hora local actual. Los operadores de radiotelefonía deben estar al corriente de la hora universal coordinada (UTC), que era conocido antes como (GMT). En la mayoría de casos, incluso en las comunicaciones locales, es preferible usar UTC, que en la expresión puede ser abreviado por la sustitución de la Z de UTC, por ejemplo, "uno cuatro cuatro seis ZULU", de 1446 UTC.

Sólo transmisiones estrictamente locales de importación locales deben usar hora local, y cada presentación de un tiempo debe ir seguido de la expresión plena "hora local". Por ejemplo, la hora 13:46 local se expresa como 1346, "UNO TRES CUATRO SEIS: hora local".